El sentido del olfato humano es tan bueno como el de los animales

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Nos han hecho creer que el sentido del olfato humano es peor que el de los animales y que de ninguna manera podemos competir con perros y roedores, algunos de los mejores olfateadores del reino animal.

Tal vez los perros sean capaces de diferenciar el olor de la orina, mientras que nosotros sabemos apreciar el aroma de un buen vino. Pero pese a lo que se cree, nuestro sentido del olfato es tan bueno como el de cualquier otro mamífero, ya que los humanos podemos discriminar en torno a un billón de olores diferentes, según un estudio del neurocientífico estadounidense John McGann.

Durante los últimos 14 años, McGann ha estudiado el sistema olfativo y ha revisado las investigaciones existentes sobre el tema. Según el autor, la idea de que no tenemos las mismas habilidades olfativas que los animales se ha mantenido por estudios mal fundamentados. 

Lo cierto es que el bulbo olfatorio humano, que envía señales a áreas del cerebro para ayudar a identificar olores, es bastante grande y similar en el número de neuronas al de otros mamíferos, según el experto. Las neuronas receptoras olfativas en la nariz trabajan haciendo contacto físico con las moléculas que componen el olor y envían esta información a la región del cerebro encargada.

Extraordinaria gama de olores

“Podemos detectar y discriminar una extraordinaria gama de olores, somos más sensibles que los roedores y los perros para algunos de ellos y también tenemos la capacidad de seguir rastros de olor. Además, nuestros comportamientos y estados afectivos están influenciados por nuestro sentido del olfato”, escribe McGann en Science.

La idea de que no tenemos las mismas habilidades olfativas que los animales se ha mantenido a largo de los años, a causa de algunos estudios genéticos que descubrieron que las ratas y ratones tienen genes para alrededor de 1.000 diferentes tipos de receptores que se activan por olores, comparados con los 400 que tienen los humanos.

El hecho de que los humanos tengan una cifra menor de receptores no significa automáticamente que tengan un peor sentido del olfato. El problema es que el olfato es mucho más importante de lo que pensamos. “Influye en gran medida en el comportamiento humano, suscita recuerdos y emociones, y forma percepciones”, subraya el autor.

¿Qué opináis? ¿Creéis que valoramos la importancia del sentido del olfato?

Fuente: J.P. McGann. “Poor human olfaction is a 19th-century myth”. Science 11 de mayo de 2017

https://science.sciencemag.org/content/356/6338/eaam7263

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